Nepeta x faassenii Nepeta grandiflora Nepeta grandiflora Nepeta grandiflora

Imágenes: ©Jouko Lehmuskallio

Menta de gato

Nepeta cataria

  • También se llama: Nébeda, albahaca de gatos
  • Familia: Familia de la menta – Lamiaceae (Labiatae)
  • Forma de crecimiento: Hierba perenne.
  • Altura: 20-100 cm (12–30 pulg.). Tallo ramificado, con 4 bordes, densamente lanudo, de color verde grisáceo. Aroma herboso limonado.
  • Flor: Corola irregular (zigomorfa), de color blanco sucio con manchas rojas, de 7-10 mm (0,28-0,4 pulg.) de largo, fusionada, de tubo largo, bilabiada. Labio superior bilobulado, corto, aplanado; labio inferior trilobulado, lóbulo central más grande que los lóbulos laterales. Cáliz oval a cilíndrico, ligeramente curvado, con 5 lóbulos, con 15 nervios, de color verde grisáceo. Cuatro estambres, dos de los cuales son largos y dos cortos. Gineceo compuesto por 2 carpelos unidos. Inflorescencia espigada; en forma de verticilo denso.
  • Hojas: Opuestas, de tallo largo. Limbo cordiforme a oval, con puntas cónicas, piloso, con dientes grandes. Brácteas inferiores de la inflorescencia similares a las hojas del tallo, superiores pequeñas, estrechas.
  • Fruto: Esquizocarpo dividido en 4 partes.
  • Hábitat: Patios, jardines, terrenos baldíos, bordes de caminos, ruinas, zonas de carga. Sobreviviente de jardines antiguos y especie foránea establecida.
  • Período de floración: julio-agosto.

El aroma de la menta de gato es muy atractivo para las mariposas nocturnas y diurnas, así como para las abejas. Sin embargo, un hecho muy particular es que es irresistible para los gatos, incluso el nombre científico de la especie cataria proviene de la palabra en latín catus, que significa “gato”. Por otro lado, se dice que repele a los ratones y las ratas. La planta es autóctona de Asia Menor. En Finlandia, crece de forma silvestre en los alrededores de zonas habitadas y entre ruinas, un atavismo de una época donde se cultivaba como hierba medicinal, y se puede encontrar como especie foránea ocasional que crece a partir de semillas alrededor de zonas de carga.

El tallo florífero y todas las partes aéreas de la menta de gato se utilizaban en el pasado en un preparado tranquilizante en general, que favorecía la digestión. También se utilizaban para tratar heridas, dolores, y problemas femeninos. Históricamente, tenían muchos más usos: se aconsejaba a los verdugos que masticaran la raíz para fortalecer sus nervios para realizar bien su tarea, y los “hippies” experimentaban con ésta para averiguar si tenía propiedades alucinógenas. Actualmente, la menta de gato se cultiva principalmente para las mascotas, cuya reacción hacia la planta es siempre completamente opuesta a la de una persona: hace que los gatos domésticos y muchos gatos salvajes estén increíblemente excitados. Pero no todos los gatos son susceptibles a la menta de gato.

Además de la menta de gato, otros sobrevivientes de cultivos comprenden a N. grandiflora, cuyas flores generalmente son de color azul o púrpura. La más popular, sin embargo, es la hierba gatera (N. x faassenii), una planta ornamental con flores violetas, que surgió como un híbrido, pero que generalmente no se vuelve silvestre ya que es estéril.

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